Minería artisanal

A pesar de que las técnicas extractivas enpequeña escala representan apenas una pequeña parte de la extracción metalífera a nivel mundial, hay unos diez millones de personas que viven de la extracción artesanal. Esta forma de extracción squeda frecuentemente sin ningun tipo de regulación, por lo tanto es en general ilegal. Por ejemplo, cuando se trata del oro, la extracción minera artesanal en pequeña escala es responsable apenas de un 10% del total de aprovisionamiento de oro mundial, aunque provee el 90% de los puestos de trabajo en el sector minero de extracción de este metal.

Este sector tiene problemáticas específicas como regulaciones extremadamente malas, condiciones laborales inseguras y sin control por parte del estado, trabajo infantil y malas condiciones laborales (especifícamente para las mujeres), tecnología poco sofisticada (y por lo tanto más contaminante). El oro extraído se vende por un precio demasiado bajo, y va a parar en el mercado negro a través de una complicada red de intermediarios comerciales. Debido al precio tan bajo que reciben a cambio del oro extraído, hay una gran pobreza entre los prqueños productores mineros. Además, se presentan efectos negativos en su salud por las malas condiciones de trabajo en las minas y la gran exposición a químicos tóxicos como el cianuro y el mercurio.

A pesar de la pequeña escala de la minería artesanal, ésta puede tener un gran impacto en el ecosistema local, ya que que se utilizan técnicas extractivas de baja tecnologia, en las cuales a menudo se utilizan sustanciacias extremadamente tóxicas para concentrar los metales de los minerales extraídos, siendo éstas una fuente de contaminación de la flora y la fauna local. En la minería aluvial, las extracciones artesanales, pueden destruir radicalmente los sedimentos de los ríos. En la minería subterránea pueden producirse situaciones inseguras pues hay explosiones y los túneles no son coordinados ni llevado los planos. Así mismo, algunos barrios pueden ser excavados subterráneamente, pasando esto desapercibido y ocasionado así el peligro de hundimientos entre otros.

Técnicas de minería

Los metales que se encuentran en los cauces de los ríos o en balsas de residuos, tambien llamadas relaves (dejados por la megaminería) son llamados metales aluviales. Es simple separar los mismos con pala y bateas, por lo tanto, sin la utilización de químicos. Hay una cantidad de técnicas de extracción para sustraerlos (estas técnicas se utilizan fundamentalmente en la explotación de oro):

  • Bateas: Los minerales son sacudidos en una batea junto a una gran cantidad de agua. Por la alta densidad que tiene, el metal decanta al fondo de la batea. La grava, el barro y la arena son colados y eliminados por encima del borde de la batea lo cual proporciona como restante sólo la prescencia del metal.
  • Sluice box o mesa concentradora: es una larga serie de escalones o compuertas por las cuales circula agua con el mineral; proceso por el cual el metal decanta. Esto ocurre porque la densidad de masa del metal es más alta que las de la grava, el barro, la arena….
  • Tambor o molino: Cilindro metálico giratorio que se encuentra en una pendiente suave cuyo extremo inferior se encuentra cerrado con una malla metálica. Minerales y agua (a menudo a alta presión) circulan por su interior. Debido a la combinación del trabajo mecánico del cilindro y el agua se logra separar el metal de los minerales.

Ejemplo: Proyecto Oro Verde, Colombia

Todas estas técnicas juntas forman apenas una pequeña parte del total de la extracción minera a nivel mundial.
 

Minería de roca dura

La separación de minerales de roca dura, ocurre en general en minas subterráneas, por lo cual es necesario maquinaria más costosa (entre otros costos el de un aprovisionamiento de oxígeno subterráneo). Una vez que los minerales son extraídos, transcurren en la superficie proceden los siguientes pasos:

  • Los minerales son molidos, mecánica o manualmente,  hasta conseguir un polvo fino. Cuanto más fino sea el polvo, más metal podra ser extraído.
  • Con la ayuda de “sluice boxes” u otras técnicas basadas en el poder de la ley de gravedad se concentra un mineral rico en metales.
  • Este concentrado es mezclado con el cianuro, formando asi una aleación de cianuro y metales: una amalgama.
  • La amalgama se cuela para conseguir que el cianuro se evapore y resulte en un resto de metales.
  • A su vez este restante es derretido para eliminar el sobrante de cianuro y obtener así un metal semi-puro.

La utilización de cianuro se presenta en la minería artesanal como una alternativa a la utilización del mercurio. Una solución de cianuro se agrega entonces al polvo de metal molido. El metal se disuelve, entonces, en un fluido rico en metales del cual es extraído como un metal semi puro, ésto con ayuda del zinc o del carbón activo. Esta técnica, sin embargo, no es muy usual en la minería artesanal de pequeña escala, porque es un proceso lento, requiere entrenamiento previo y es bastante costoso.